La capacidad de sentir el campo magnético de la Tierra, un rasgo conocido como magnetorrecepción, está bien documentada entre muchos animales. Las aves, los peces y algunas otras criaturas pueden sentir el campo magnético de la Tierra y utilizarlo para la navegación. Si este tipo de animales pueden hacerlo, ¿por que los humanos no? Científicos se han preguntado el por qué  y están trabajando para demostrar que los humanos también somos capaces de ello.

Se demostró que los campos magnéticos débiles influyen en los patrones de ondas cerebrales en los seres humanos, según una nueva investigación. Aquí se muestran las neuronas (verdes) que producen ondas cerebrales.

Nivel inconsciente

La nueva evidencia experimental publicada en la revista eNeuro sugiere que el cerebro humano es capaz de responder al campo magnético de la Tierra a nivel inconsciente, aunque aún no está claro exactamente por qué o cómo nuestros cerebros usan esta información. Tampoco está del todo claro si nuestra capacidad aparente de percibir el campo magnético es útil de alguna manera, ya que es probable que sea un rasgo residual de nuestro pasado más primitivo. Sin embargo, al dar con el nuevo hallazgo, los investigadores deben investigar más para determinar si la magnetorrecepción está contribuyendo de alguna manera a nuestro comportamiento o habilidades, como la orientación espacial.

Lo que nunca supiste de la magnetorrecepción

La magnetorecepción se encuentra tanto en invertebrados como en vertebrados y es, probablemente, una capacidad que ha existido durante mucho tiempo. Algunas bacterias y protozoos exhiben magnetorrecepción, al igual que algunas aves migratorias y tortugas marinas, que utilizan el sentido adicional para ayudar con la navegación. Los perros también son sensibles al campo magnético de la Tierra, orientando sus cuerpos a lo largo del eje Norte-Sur cuando defecan.

Hace unos 30 años, científicos trataron de determinar si los humanos tenían una capacidad similar, pero no lo consiguieron. Estos esfuerzos produjeron resultados que no fueron concluyentes o no fueron reproducibles, por lo que los científicos se rindieron en gran medida, pensando que la magnetorecepción era algo fuera del ámbito humano. En los años que siguieron, el trabajo en animales apuntó cada vez más a la magnetorrecepción como resultado de un complejo procesamiento neurológico, una posibilidad que motivó al geofísico de Caltech Joseph Kirschvink y al neurocientífico Shin Shimojo a revisar el tema y hacer su gran estudio.

“Nuestro enfoque fue concentrarnos solo en la actividad de las ondas cerebrales”, dijo Kirschvink. “Si el cerebro no responde al campo magnético, entonces no hay forma de que el campo magnético pueda influir en el comportamiento de alguien”. El cerebro debe percibir primero algo para poder actuar sobre ello, no existe tal cosa como la “percepción extrasensorial”. Lo que hemos demostrado es que este es un sistema sensorial adecuado en los seres humanos, al igual que en muchos animales”.

Para probar si el cerebro humano es capaz de llevar a cabo la magnetorrecepción, y para hacerlo de una manera confiable y creíble, Kirschvink y Shimojo establecieron un experimento bastante complejo que involucró una cámara especialmente diseñada para filtrar cualquier interferencia extraña que pudiera influir en los resultados.

El experimento

Durante el experimento, 26 participantes se sentaron con los ojos cerrados en una cámara oscura y tranquila llena de bobinas eléctricas. Estas bobinas manipularon el campo magnético dentro de la cámara de modo que permaneciera con la misma fuerza que el campo natural de la Tierra, pero pudiendo apuntar en cualquier dirección. Los participantes llevaban una gorra de EEG que registraba la actividad eléctrica de sus cerebros mientras el campo magnético circundante giraba en varias direcciones.

Esta configuración simulaba el efecto de alguien que giraba en diferentes direcciones en el campo natural e inmutable de la Tierra, sin requerir que un participante se moviera realmente. (La quietud absoluta evitó que los pensamientos de control motor afectaran a las ondas cerebrales debido al campo magnético). Los investigadores compararon estas lecturas del EEG con las de los ensayos de control donde el campo magnético dentro de la cámara no se movió.

Joseph Kirschvink, un neurobiólogo y geofísico de Caltech y otros científicos, estudiaron las ondas alfa para determinar si el cerebro reaccionaba a los cambios en la dirección del campo magnético. Las ondas alfa generalmente dominan las lecturas del EEG cuando una persona está inactiva, pero se desvanecen cuando alguien recibe información sensorial, como un sonido o un toque.

Los cambios en el campo magnético provocaron cambios en las ondas alfa de las personas. Específicamente, cuando el campo magnético apuntaba hacia el suelo frente a un participante que mira hacia el norte (la dirección que apunta el campo magnético de la Tierra en el hemisferio norte), el giro del campo en sentido contrario a las agujas del reloj de noreste a noroeste provocó una caída promedio del 25% en la amplitud de las ondas alfa. Ese cambio fue, aproximadamente, tres veces más fuerte que las fluctuaciones de la onda alfa natural observadas en los ensayos de control.

Curiosamente, los cerebros de las personas no mostraron respuestas a un campo magnético giratorio orientado hacia el techo, la dirección del campo de la Tierra en el hemisferio sur. Cuatro participantes fueron reexaminados semanas o meses después y mostraron las mismas respuestas.

“Es un poco intrigante pensar que tenemos un sentido de lo que no somos conscientes”, dice Peter Hore, un químico de la Universidad de Oxford que ha estudiado las brújulas internas de las aves. Pero “las afirmaciones extraordinarias necesitan pruebas extraordinarias, y en este caso, eso incluye poder reproducirlas en un laboratorio diferente”.

Pero como señaló el nuevo estudio, esta observación ahora “proporciona una base para iniciar la exploración conductual de la magnetorrecepción humana”. Los investigadores no saben cómo el cerebro humano es capaz de sentir los campos magnéticos, pero Kirschvink tiene una teoría favorita. Puede haber “células sensoriales especializadas que contienen diminutos cristales de magnetita”, dijo, que actualmente es “la única teoría que explica todos los resultados y para la cual hay datos fisiológicos directos en animales”.

“La magnetorecepción es un sistema sensorial normal en los animales, al igual que la visión, el oído, el tacto, el gusto, el olfato, la gravedad, la temperatura y muchos otros”, dijo Kirschvink. “Todos estos sistemas tienen células específicas que detectan cosas, la onda de sonido o lo que sea, y envían señales de ellos al cerebro, al igual que un micrófono o cámara de video conectada a un ordenador. Pero sin el software en el ordenador, el micrófono o la cámara de vídeo no funcionarán. Estamos diciendo que la neurofisiología humana evolucionó con un magnetómetro, probablemente basado en magnetita, y el cerebro tiene un extenso software para procesar las señales”.

De cara al futuro a Kirschvink le gustaría comprender mejor la biofísica de esta capacidad, incluida la medición de sensibilidades de umbral. Shimojo cree que podría ser posible llevar la magnetorecepción a la conciencia consciente, una posibilidad que podría generar direcciones completamente nuevas de investigación. Imagina, por ejemplo, si los futuros humanos tuvieran una brújula incorporada permitiéndoles sentir el norte magnético. Los investigadores, ahora, tendrán que averiguar por qué existe la magnetorrecepción humana y si esta capacidad se extiende de alguna manera a nuestro comportamiento.

En cualquier caso, podemos esperar nuevos y emocionantes descubrimientos en el futuro y, por supuesto, os mantendremos al tanto de ellos.